A 39 éves James Murdoch – a 81 éves cégalapító, Rupert Murdoch fia – a News International vezérigazgatója volt. Ez a vállalat az idősebbik Murdoch vezette globális sajtó- és médiaholding, a News Corporation nagy-britanniai érdekeltsége, és gondozásában jelent meg a News of the World, a világ egykori legnagyobb példányszámú angol nyelvű vasárnapi bulvárlapja, amely körül a botrány tavaly nyáron kirobbant.

A hatalmas felháborodást keltő eset ismertté válása után a cég azonnal felszámolta a 168 évvel korábban alapított vasárnapi lapot, amely helyett éppen az elmúlt hétvégén jelent meg először a News of the World korábbi hétközi testvérlapja, a The Sun vasárnapi változata.

A News of the World tavaly júliusi bezárásához vezető súlyos sajtóetikai botrányt közvetlenül az robbantotta ki, hogy kiderült: a lap – sztorivá gyúrható exkluzív értesülések reményében - néhány éve feltörte és lehallgatta egy elrabolt és brutálisan meggyilkolt 13 éves angol kislány, Milly Dowler mobiltelefonjának üzenetrögzítőjét, miközben az akkor már halott gyermeket a rendőrség még nagy erőkkel kereste.

A hatósági gyanú szerint a News of the World az évek során ezenkívül több ezer magánszemély és közéleti személyiség, köztük a királyi család tagjai, vezető politikusok, a celebvilág legnagyobb sztárjai, sőt az iraki és az afganisztáni frontokon elesett katonák és hozzátartozóik, valamint a 2005. júliusi londoni terrortámadásban meghaltak és családtagjaik mobiltelefonjait is lehallgathatta.

Az ügyben jelenleg több szerteágazó vizsgálat folyik, amelyek kiterjednek most már arra a gyanúra is, hogy a Murdoch-lapok bizalmas információk fejében magas rangú rendőrtiszteket, kormányzati tisztviselőket fizethettek le az elmúlt években.

A párhuzamosan zajló rendőrségi vizsgálatok során eddig összesen 36 személyt vettek őrizetbe. Köztük van a The Sun tíz egykori és jelenlegi munkatársa, valamint Andy Coulson, David Cameron konzervatív párti brit miniszterelnök korábbi sajtófőnöke, aki egykor a News of the World főszerkesztője volt.

Coulson foglalkoztatása miatt Cameron az ellenzék támadásainak pergőtüzébe került, mivel az egykori főszerkesztőről köztudott volt érintettsége a News of the World korábbi botrányos lehallgatási ügyeiben is. Az ezekről előkerült újabb bizonyítékok miatt Andy Coulsonnak már tavaly januárban távoznia kellett a Downing Streeten betöltött kommunikációs igazgatói állásából.

Londoni médiaszakértők szerdai kommentárjai szerint nem meglepő James Murdoch lemondása, mivel a hamarosan elkészülő vizsgálati jelentések várhatóan súlyosan elmarasztaló megállapításokat tartalmaznak majd vele szemben. Távozása egyben azt is jelentheti, hogy – legalábbis egyelőre – nem kerül napirendre a „trónutódlás”, vagyis az, hogy James Murdoch idős édesapja helyébe lép a globális médiakonszern élén.
Londoni hírforrások kiemelték: James Murdoch a lemondással egyidejűleg New Yorkba költözik, ott folytatja tevékenységét a News Corporation médiakonglomerátum vezérigazgató-helyetteseként.