Az 1996-ban irodalmi Nobel-díjjal kitüntetett Szymborska 1923. július 2-án született a nyugat-lengyelországi Kornikban. Családja 1931-ben Krakkóba költözött, és Szymborska élete végéig ott élt. 1945–1948 között a Jagelló Egyetemen lengyel filológiát és szociológiát tanult.

Bár korán kezdett verseket írni, nem nevezhető termékenynek: összesen mintegy 250 verset publikált. Személyes hangvételű, gondolati lírájának központi témája az ember egzisztenciális helyzete, illetve az egyén és a történelem kapcsolata. Verseit közérthetően, sok humorral fűszerezve írta.

Az 1996-os irodalmi Nobel-díj indoklása szerint a rangos elismerést azzal érdemelte ki, mert „költészete ironikus pontossággal engedi az emberi élet momentumaiban megmutatkozni a történelmi és biológiai összefüggéseket”. A díjnak köszönhetően vált nemzetközileg is ismertté, munkáit számos európai nyelvre lefordították, és átültették arab, héber japán és kínai nyelvre is.