Christopher Frank Carandini Lee apja hivatásos katona és korának egyik legnagyobb amatőr sportolója, anyja olasz grófnő volt, a nemesi família egészen Nagy Károly koráig vezeti vissza családfáját. Lee az iskolában elsősorban görög és latin nyelvből jeleskedett, majd egy londoni hajózási vállalatnál helyezkedett el. A második világháború alatt hírszerzőként szolgált a Királyi Légierőnél. Kamerák elé 1947-ben állt először, és már a következő évben olvasható volt neve a Sir Laurence Olivier által rendezett, négy Oscar-díjjal kitüntetett Hamlet szereplői között. Neve világszerte az ötvenes években forgatott horrorfilmek, a Frankenstein átka, a Drakula és A múmia nyomán lett ismert.


Lee hat és fél évtizedes pályafutása alatt több mint 250 filmet forgatott, ezzel bekerült a Guinness rekordok könyvébe, s olyan nagynevű rendezőkkel dolgozott, mint John Huston, Orson Welles, Billy Wilder, Steven Spielberg, Peter Jackson, Tim Burton, Andrej Koncsalovszkij, George Lucas. Komor külsejét kamatoztatva vált a gonosz rezzenéstelen arcú megformálójává, főként Drakula grófként jeleskedett. Leghíresebb filmjei között vannak krimik (A sátán kutyája, Sherlock Holmes magánélete), kosztümös kalandfilmek (A három testőr, avagy a királyné gyémántjai, A négy testőr, avagy a Milady bosszúja), katasztrófafilm (Airport '77) és James Bond-film (Az aranypisztolyos férfi).

A hetvenes évek végén Hollywoodba hívták, de az álomgyárral rövid idő alatt kölcsönösen kiábrándultak egymásból. Csak az új évezredben tért vissza Hollywoodba, s olyan sikeres szuperprodukciókban játszott, mint A Gyűrűk Ura trilógia (Szarumán) és a Csillagok háborúja (Dooku gróf). Lee kora ellenére is aktív, legutóbb az Alice Csodaországban című filmben instruálta kedvenc rendezője, Tim Burton, majd Martin Scorsese idén öt Oscarral jutalmazott, A leleményes Hugo című családi kalandfilmjében szerepelt. A közönség legközelebb az új-zélandi Peter Jackson Tolkien mesevilágát filmre álmodó, A Gyűrűk Ura előzményét jelentő A hobbit című alkotásában láthatja.

A számtalan kitüntetést vitrinjében őrző Christopher Lee 2001-ben megkapta a Brit Birodalom Rendje tiszti fokozata kitüntetést, 2009-ben lovaggá ütötték, így neve elé írhatja a Sir szócskát is, 2011-ben pedig a Brit Film- és Televíziós Akadémia (BAFTA) életműdíját ítélték neki oda.