Az Aarhusi Egyetem kutatói Hans Roynak, a Geomikrobiológiai Központ tudósának irányításával furatmintákat vettek Hawaii közelében, az Északi-csendes-óceáni-áramlat által érintett területen, 30 méter mélységbe hatolva a tengerfeneket borító üledékrétegben – olvasható a PhysOrg tudományos hírportálon. A kutatásokról a Science pénteki számában jelent meg részletes tanulmány.

A tudósok igen érzékeny oxigénszenzorokat alkalmaztak, hogy megvizsgálják az oxigén szintjét a furatminta különböző rétegeiben. Ismerve, hogy mennyi oxigénnek kell lenni egy-egy rétegben, a tudósok meg tudják határozni, hogy mekkora mennyiség „hiányzik”, azaz mennyit fogyasztottak el a mikroorganizmusok. A tengerfenék megvizsgált területeinek legtöbbjén az oxigén az első 10 centiméter után elfogy.

A holland kutatók a vizsgálat során viszont azt tapasztalták, hogy az üledékrétegben 30 méter mélységben is élve maradtak a baktériumok annak ellenére, hogy évmilliók óta nem jutottak friss szerves anyagokhoz.

Mint kiderült, a mikroorganizmusok igen takarékosan használták fel az oxigént. Míg a felső rétegekben az oxigén felhasználási rátája egy liter üledék esetében 10 mikromólt tett ki évente, a 30 méteres mélységben lévő rétegekben, amelyek korát 86 millió évesre becsülik, ez az érték 0,001 mikromól volt.

A kutatók szerint a baktériumok abszolút minimális energiaszinten „üzemelnek”, amely csak arra elegendő, hogy működésben tartsák a DNS-t és az enzimeket, valamint fenntartsák az elektromos potenciált a sejtmembránon. A baktérium aktivitása olyan alacsony, hogy regisztrálását Hans Roy ahhoz hasonlította, mintha egy fa növekedését akarnák folyamatos megfigyeléssel nyomon követni. Nem lehet tudni, hogy a mikroorganizmus képes-e szaporodni, illetve hogy ugyanazokról a baktériumokról van-e szó, amelyek egykor betemetődtek az üledékkel és valahogy életben maradtak. A tudós becslése szerint legkevesebb ezerévesek, de lehetnek sokkal idősebbek is.

Hans Roy szerint hasonló mikrobiális életformák létezhetnek más bolygókon úgy, hogy évmilliók óta el vannak vágva a felszíntől.