Az emulgeálószerként működő molekula azzal a képességgel bír, hogy bevonja az olajos anyagokat, így segíti, hogy elegyedjenek a vízzel. A létrejött emulzióban kevert állapotban van két, normálisan nem elegyedő folyadék, például a víz és az olaj. Eközben egy másik tulajdonsággal is rendelkezik az új molekula, nevezetesen azzal, hogy kiválóan reagál a mágneses mezőre, ezért olajszennyezések eltüntetésére is alkalmas lehet.

Mágneses szappannal kezdték

A kutatócsoport a célra szabott molekulát a Soft Matter című szakfolyóirat legfrissebb számában mutatta be. Mostani eredményük egy januárban ismertetett munka továbbfejlesztése. Akkor egy vasatomokat tartalmazó mágneses szappant állítottak elő a brit Bristoli Egyetem és a grenoble-i Laue Langevin Intézet (ILL) kutatói.

A brit egyetemi csoport egyszerű módszert talált arra, hogy egy detergens molekulához vasatomokat kapcsoljon. Az így létrejött cseppeket úgy vonzotta a mágnes, mintha vassal lettek volna megtöltve. Az egyedülálló vasatomok azonban nem viselkedhetnek aprócska mágnesként, ezért feltételezték, hogy a kémiai folyamatban olyasmi is történt, amire nem számítottak előzőleg.

Mintákat küldtek az előállított szappanból a franciaországi intézetbe, ahol intenzív neutronsugár-nyalábokkal vizsgálták meg az anyag összetételét. Kiderült, hogy a vasrészecskék olyan szorosan illeszkedve helyezkedtek el, mintha csak vasból lévő nanoszemcsét alkotnának, ezért reagálhattak a mágneses mezőre.

Mint a majonéz

Julian Eastoe, a Bristoli Egyetem kutatója mostani eredményeikről elmondta, hogy a továbbfejlesztett módszer gyakorlati alkalmazása felől nincsenek kétségek. Az emulziók nagyon elterjedtek az iparban, de a mindennapi életben is. Emulziót állítunk elő például akkor is, amikor majonézt készítünk, az olajat a tojásba csepegtetve és azt jól elkeverve.

A mágneses emulgeálószert úgy hozták létre, hogy a felületaktív anyag hosszú, láncszerű molekulájának egyik végén lévő vasat vagy vas-komplexre, vagy gadolínium-komplexre cserélték ki. A gadolíniumn és komplexe kiváló ferromágneses tulajdonságokkal rendelkezik. Ennek eredményeként a mágneses molekulák akkor is képesek emulziót képezni, ha kis mennyiségben adják hozzá jelenleg használt felületaktív anyagokhoz.