Az M99 ötvenmillió fényévnyire, a Bereniké haja (Coma Berenices) csillagképben található, amely egyike a Virgo-halmazt alkotó sok ezer galaxisnak. Viszonylag fényes csillagvárosról van szó, ennek köszönhetően az első galaxisok között fedezték fel a XVIII. században, és bekerült Charles Messier (1730–1817) francia asztronómus híres katalógusába.

Fotó: NASA


Az utóbbi években az asztronómusok több rejtélyes jelenséget is megfigyeltek a galaxisban, közéjük tartozik a csillagok egyik legfényesebbje, a PTF 10fqs, amely sárgás–narancsos színben pompázik a képeken.

Átmeneti jelenségek

A csillagra eredetileg a Palomar Transient Factory (PTF) észlelőprogram keretében figyeltek fel, amely folyamatosan pásztázza az égboltot úgynevezett tranziens (átmeneti) jelenségek után kutatva. A program három ország hét egyetemének és kutatóintézetének csillagászait és mérnökeit fogja össze. A projekt lelke egy nagyon híres távcső, a kaliforniai Palomar-hegyen felállított Oschin Schmidt-teleszkóp, amellyel az elmúlt hat évtizedben üstökösök tucatjait, szupernóvák százait és kisbolygót ezreit fedezték fel.

Ami szokatlan a PTF 10fqs katalógusjelű csillag esetében, hogy nem sikerült eddig sehová sem besorolni: fényesebb, mint egy nóva (fényes robbanás egy csillag felszínén), de halványabb, mint egy szupernóva (nagy tömegű csillag végső ellobbanása).

A kutatók több lehetséges magyarázatot is felsoroltak, közöttük a legizgalmasabb az a feltételezés, hogy esetleg egy óriási bolygó „ugrott fejest” szülőcsillagába.