Az X-37B jelű, de Orbital Test Vehicle-2 (OTV-2) néven is ismert űrsikló közép-európai idő szerint délután robotpilóta irányításával szállt le a kaliforniai Vandenberg légitámaszponton, hasonlóan a másik X-37B-hez, amely 2010. december 3-án, 224 napos Föld körüli keringés után ért talajt biztonságosan. A Boeing Phantom Works két ilyen mini-űrrepülőgépet gyártott tesztelés céljára.

„A polgári űrsiklóflotta rendszerből való kivonásával az X-37B OTV-program egy egyedülálló képességet jelent az űrtechnikában. Az épségben való visszatérő képesség lehetővé teszi a légierő számára, hogy új technológiákat vizsgáljon anélkül, hogy vállalnia kellene olyan kockázatokat, amelyekkel más programoknak számolniuk kell. Büszkék vagyunk arra, hogy a csapatnak sikerült kiválóan megoldania a misszió befejezését” – jelentette ki Tom McIntyre alezredes, a program irányítója.

Az amerikai légierő nem hozza nyilvánosságra, hogy az OTV-2 milyen feladatokat végzett el a 15 hónap alatt, de azt már lehet tudni, hogy a harmadik miniűrsikló-indítást idén őszre tervezik. Az OTV-2-t egy Atlas-5 rakétával bocsátották fel tavaly március 5-én a légierő Cape Canaveral-i bázisáról.

Idén januárban jelentette a BBC a Spaceflight című szakfolyóirat egyik írására hivatkozva, hogy az OTV-2 feltehetően egy kínai űrállomás után kémkedik. Ugyanis amatőr „űrnyomkeresők” szerint Föld körüli pályája szinte teljesen azonos volt a Tienkung-1 (Tiangong-1) űrállomásmoduléval. Brian Weeden, a Biztonságos Világ Alapítvány (SWF) műszaki tanácsadója, az amerikai légierő volt űrkutatási elemzője azonban úgy nyilatkozott akkor: nem hiszi hogy az X-37B a Tienkung-1 után kémkedik, röppályájuk szerinte véletlen egybeesés. Ha az Egyesült Államok a kínai űrállomás után akarna kémkedni, akkor ehhez volna más eszköze – tette hozzá.